William Palmer: “El Príncipe de los Envenenadores”


“Aquí llega el envenenador”.
Frase de Palmer sobre sí mismo


La tradición de médicos asesinos es muy larga. El primer médico condenado por envenenar a alguien para enriquecerse, fue el doctor Edme Samuel Castaing, de París (Francia). Fue acusado de asesinar a los hermanos Hippolyte y Auguste Ballet. Castaing administró una sobredosis de morfina a sus pacientes. La causa: beneficiarse de su legado. Acabó en la guillotina en 1823.



Edme Samuel Castaing y sus víctimas

William Palmer nació el 6 de agosto de 1824 en Rugeley, Staffordshire (Inglaterra). Fue el sexto de los ocho hijos de Sarah y Joseph Palmer. Su padre trabajaba como aserrador y murió cuando William tenía 12 años, dejando a Sarah con un legado de 7,000 libras. A los diecisiete años de edad, Palmer trabajó como aprendiz con un químico de Liverpool, pero fue despedido después de tres meses, tras las acusaciones de haber robado dinero. Estudió Medicina en Londres y se graduó como médico en agosto de 1846. Durante su época de estudiante ya se decía que Palmer experimentaba con venenos, y que los echaba en la bebida de sus compañeros para adormecerlos o hacerles vomitar.



William Palmer

Era bajo de estatura, un poco obeso y con el rostro siempre colorado. Se sentía especialmente orgulloso de sus manos, pequeñas y regordetas, que sometía a una permanente y cuidadosa manicura, y procuraba protegerlas siempre con suaves guantes de piel. Después de regresar a Staffordshire, conoció al plomero y cristalero George Abley en el pub Lamb and Flag en Haywood y lo desafió a un concurso de beber. Abley aceptó y una hora más tarde se marchó a su casa, donde más tarde murió en su cama. Ninguna responsabilidad fue probada, pero muchos testigos señalaron que Palmer tenía interés en la atractiva esposa de Abley. Regresó a su ciudad natal para ejercer como médico y el 7 de octubre de 1847, en la Iglesia de San Nicolás, se casó con Ann Thornton, nacida en 1827 y también conocida como Ann Brookes, ya que su madre era la amante de un coronel Brookes. Su suegra también se llamaba Ann Thornton y había heredado una fortuna de 8,000 libras después de que el coronel Brookes se suicidó en 1834. La suegra murió el 18 de enero de 1849, dos semanas después de que llegó para quedarse en la casa de Palmer; le había prestado dinero. El anciano Dr. Bamford registró un diagnóstico de apoplejía. Palmer estaba decepcionado con la herencia que él y su esposa recibieron tras su muerte, pues esperaba que fuera mucho mayor. También murieron todos sus gatos. A los tres meses, su acaudalado tío Joseph cayó en un sueño fatal después de haber bebido cognac con su sobrino. Poco después, Palmer se interesó en las carreras de caballos y pidió dinero prestado a Leonard Bladen, un hombre al que conoció en las carreras. Bladen le prestó 600 libras, pero murió tras una dolorosa agonía en la casa de Palmer el 10 de mayo de 1850. Su esposa se sorprendió al encontrar que Bladen murió con poco dinero encima, a pesar de que recientemente había obtenido una gran suma en las carreras; sus libros de apuestas también habían desaparecido, por lo que no había pruebas de que le hubiera prestado dinero a Palmer. En el certificado de defunción expedido por él, Palmer apareció como "presente durante la muerte" y declaró la causa del fallecimiento como "lesión de la cadera conjunta, con 5 o 6 meses; absceso en la pelvis".


Su primer hijo, William Brookes Palmer, nació entre 1848 y 1850. Sobrevivió a su padre, muriendo el 29 de abril de 1926. William y Ann tuvieron cuatro hijos más; todos fallecieron en la infancia y la causa de la muerte que apareció en los certificados de defunción era “convulsiones”. Palmer mojaba el dedo meñique en veneno, después lo disimulaba con miel, y acto seguido se lo daba a chupar a los bebés. Los niños muertos fueron: Elizabeth Palmer, quien falleció el 6 de enero de 1851; tenía alrededor de dos meses y medio de edad en el momento de la muerte. Henry Palmer, muerto el 6 de enero de 1852, con un mes de edad. Frank Palmer, cuyo deceso ocurrió el 19 de diciembre de 1852, sólo siete horas después de su nacimiento. Y John Palmer, quien murió el 27 de enero de 1854, a los tres o cuatro días de nacido. Como la mortalidad infantil no era algo raro en esa época, estas muertes no fueron vistas como sospechosas, aunque después del juicio de Palmer se especuló que había administrado el veneno a los niños para evitar el gasto de mantenerlos. Los gatos y los humanos no fueron los únicos que sufrieron a causa de Palmer. También les tocó a los caballos pura raza. Palmer consiguió uno de sus escasos éxitos en las carreras al ganar el trofeo de Marquess of Anglesey... tras la repentina muerte del caballo favorito, quien se comió una zanahoria rellena de arsénico.


Palmer empezaba a ganarse una pésima reputación, pero procuró que esto no le aguara la fiesta. “Aquí llega el envenenador”, decía de sí mismo al entrar en una taberna. “¿Qué, muchacho, cuál es tu veneno preferido: el ácido prúsico o el arsénico?”, le preguntaba a sus amigos al invitarles una copa. Para 1854, Palmer ya estaba muy endeudado, y comenzó a falsificar la firma de su madre para pagarle a sus acreedores. También adquirió un seguro de vida para su esposa, y pagó una prima de 750 libras por una póliza de 13,000. La esperada muerte de Ann Palmer aconteció el 29 de septiembre de 1854, cuando sólo tenía 27 años de edad. Se dijo que murió de cólera, a causa de la epidemia que afectaba a Gran Bretaña y que causó 23,000 muertes en todo el país. Pese al seguro, todavía seguía muy endeudado, con dos acreedores a quienes debía 12,500 y 10,400 libras, quienes amenazaban con hablar con su madre, lo que expondría su fraude bancario. Palmer intentó contratar un seguro de vida para su hermano Walter, por la suma de 84,000 libras. Pero no pudo encontrar una compañía dispuesta a asumirlo. Tuvo que conformarse con pagar una prima de 780 libras por una póliza de 14,000. Walter era un borracho, y pronto llegó a ser dependiente de su hermano, que alegremente le suministraba varias botellas de ginebra y brandy al día. Walter Palmer murió el 16 de agosto de 1855. Sin embargo, la compañía de seguros se negó a pagar, y en su lugar envió al inspector Simpson para investigar. Este descubrió que William Palmer también había estado tratando de cobrar 10,000 libras por el valor de los seguros sobre la vida de George Bate, un agricultor que estuvo brevemente bajo su empleo. Se encontró que Bate fue mal informado acerca de los detalles de su póliza de seguro. Así que notificaron a Palmer que la empresa no pagaría por la muerte de su hermano, y que recomendaba, además, una nueva investigación sobre su muerte.







Por esta época, Palmer estuvo involucrado en un romance con Eliza Tharme, su criada y quien había sido doncella de su esposa. Tras la muerte de esta, se hicieron amantes. El 26 de junio de 1855, Tharme dio a luz a Alfred, hijo ilegítimo de Palmer. Con su vida y sus deudas fuera de control, el médico planeó entonces el asesinato de su antiguo amigo, John Parsons Cook, un joven enfermizo con una fortuna heredada de 12,000 libras. En noviembre de 1855, la pareja asistió a las carreras de caballos y apostaron por varios corceles el 13 de noviembre. Cook ganó 3,000 al apostar por "Polestar"; Palmer perdió en gran medida por sus apuestas a favor de "Chicken". El 14 de noviembre, Palmer recibió una carta de un acreedor llamado Pratt, quien amenazó con visitar a su madre y pedir su dinero, si el propio Palmer no pagaba pronto. Al día siguiente, apostó una fuerte cantidad por un caballo y perdió. Cook y Palmer tuvieron una fiesta de celebración en “El Cuervo”, un pub local. El mismo 14 de noviembre en la noche, Cook se quejaba de que su aguardiente le había quemado la garganta; Palmer respondió haciendo una escena, en la que trató de convencer a los espectadores desconcertados de que no había nada malo en el vaso de Cook. Después, Cook se puso violentamente enfermo, y le dijo a dos amigos, George Herring e Ismael Fisher, que "ese maldito Palmer me ha estado envenenando".



La casa de Palmer

El 15 de noviembre, Palmer y Cook volvieron a Rugeley, momento en el cual Cook reservó una habitación en el Mesón Talbot. Aparentemente recuperado de su enfermedad, Cook se reunió con Palmer para tomar café el 17 de noviembre, y pronto se encontró enfermo una vez más. En este punto, Palmer asumió la responsabilidad sobre su amigo; el abogado de Cook, Jeremiah Smith, le envió a su cliente un plato de sopa, que Palmer llevó a la cocina para ser recalentado. La cocinera Elizabeth Mills tomó dos cucharadas de la sopa y posteriormente cayó enferma; el resto de la sopa lo tomó Cook y su vómito llegó a ser peor que nunca.



Rugeley, Staffordshire

Al día siguiente, Palmer comenzó a recoger las apuestas en nombre de Cook, consiguiendo 1,200 libras. Compró además tres granos de estricnina y los puso en dos píldoras, que luego administró a Cook. El 21 de noviembre, poco después de que Palmer le diera además dos píldoras con amoníaco, Cook murió tras una espantosa agonía a la 01:00, mientras gritaba que se estaba sofocando. Palmer se puso en contacto con el encargado de la funeraria y lo instó a que “liquidara aquel entierro rapidito”.



El diario de Palmer, describiendo la muerte de Cook

El 23 de noviembre, William Stevens, el padrastro de Cook, llegó a representar a la familia. Palmer le informó que el fallecido había perdido sus libros de apuestas. También le dijo que Cook debía 4,000 libras en facturas pendientes. Stevens solicitó una investigación, la cual fue concedida. Mientras tanto, Palmer obtuvo un certificado de defunción del médico de 80 años de edad, el Dr. Bamford, que declaró que la causa de la muerte como “apoplejía”. Un examen post mortem del cuerpo de Cook tuvo lugar en el Mesón Talbot el 26 de noviembre, llevado a cabo por el estudiante de medicina Charles Devonshire y su asistente Charles Newton, y supervisado por el Dr. Harland y otros numerosos espectadores.



El Mesón Talbot

Newton estaba borracho, y el propio Palmer interfirió con el examen, chocando con Newton y tomando el contenido del estómago, llevándoselo fuera en un frasco para “custodiarlo”. El cartero Samuel Cheshire había interceptado varias cartas dirigidas al juez de instrucción, contratado por Palmer; Cheshire fue posteriormente procesado por interferir con el correo y le dieron dos años de prisión. Palmer también le escribió al juez de instrucción, solicitando que el dictamen de la causa de muerte se diera por “causas naturales”; acompañaba su carta con 10 libras.



Samuel Cheshire

Los frascos con el contenido gástrico fueron enviados al Dr. Alfred Swaine Taylor, que se quejó de que tales muestras eran de muy baja calidad y no tenían ninguna utilidad para él. Una segunda autopsia se llevó a cabo el 29 de noviembre. Taylor no encontró evidencia de veneno, pero aún así afirmó que era su creencia de que Cook había sido envenenado. El jurado en la investigación entregó su veredicto el 15 de diciembre, indicando que “el difunto murió envenenado deliberadamente, por sustancias que le administró William Palmer".



Alfred Swaine Taylor

Palmer fue detenido bajo la acusación de homicidio y falsificación: un acreedor había dicho a la policía sus sospechas de que Palmer había falsificado la firma de su madre. Lo recluyeron en la prisión de Stafford; amenazó con ir a la huelga de hambre, pero se arrepintió cuando el gobernador le informó que esto lo llevaría a ser alimentado por la fuerza.



Prisión de Stafford


La Ley sobre el Tribunal Penal Central de 1856 se aprobó  en el Parlamento para que el juicio se celebrará en el Old Bailey en Londres, ya que se consideró que jurado imparcial no se podría reunir en Staffordshire, donde los detalles del caso y los rumores sobre la muerte de sus hijos habían sido impresos por la prensa local, quienes lo habían bautizado como “El Príncipe de los Envenenadores”. El Ministro del Interior también ordenó que los cadáveres de Ann y Walter Palmer debían ser exhumados y vueltos a examinar; el de Walter estaba demasiado descompuesto, aunque el Dr. Taylor encontró antimonio en todos los órganos del cuerpo de Ann.



Los titulares



La defensa de Palmer fue encabezada por el Sargento William Shee. El equipo de la fiscalía estaba conformado por Alexander Cockburn y John Walter Huddleston, quienes poseían finas mentalidades forenses y demostraron ser abogados contundentes, especialmente en la desacreditación del testigo de la defensa Jeremiah Smith, que había insistido en que no tenía conocimiento de que Palmer había adquirido un seguro de vida para su hermano, a pesar de que la firma de Smith estaba en la solicitud. Palmer expresó su admiración por el interrogatorio de Cockburn a través de una metáfora relacionada con las carreras: "Para él fue tan sencillo como montar a caballo".







El juicio



La evidencia circunstancial salió a la luz: Elizabeth Mills dijo que Cook estaba muriéndose y acusó a Palmer de asesinato. Charles Newton también le dijo al jurado que había visto a Palmer comprar estricnina. Un químico admitió haberle vendido a Palmer estricnina, en la creencia de que lo estaba utilizando para envenenar a un perro; también admitió que no había registrado la venta del veneno en su libro comercial, como lo requería la ley. Charles Roberts, otro químico, también admitió haber vendido a Palmer estricnina, sin anotar la venta en su libro de venenos.




La situación financiera de Palmer también se expuso. El prestamista Thomas Pratt le dijo al tribunal que le prestó dinero al acusado con el 60% de interés, y el gerente bancario Stawbridge confirmó que el saldo de Palmer se había reducido a 9 libras el 3 de noviembre de 1855. La causa de la muerte de Cook fue muy discutida, con cada lado llamando a médicos como testigos: el Dr. Bamford estaba enfermo, pero su diagnóstico de “apoplejía” fue desechada por otros doctores, y el fiscal dijo al jurado que se había convertido en un incapaz mental a causa de su vejez; los testigos de la acusación, entre ellos el Dr. Taylor, declararon la causa de la muerte como “tétanos, debido a la estricnina”. Pocos médicos tenían experiencia en casos de envenenamiento por estricnina y su testimonio era muy débil.



Palmer durante el juicio



Siete autoridades médicas coincidieron en que Cook tenía que haber muerto por envenenamiento de estricnina, otras once afirmaron que no, y otras once más no emitieron juicio. Nadie le prestó la menor atención a la opinión del doctor Jones, quien insistía en que el paciente había fallecido por causas naturales. El abogado defensor resumió su caso ante el jurado afirmando que “si la acusación fuera cierta, se trató de las circunstancias más favorables para la detección del veneno; y sin embargo, ningún tóxico fue encontrado”. Llamó a quince médicos como testigos, quienes declararon que el veneno debería haber sido encontrado en el estómago. La fiscalía tenía la última palabra y la imagen de Palmer ante el jurado fue pintada como la de un hombre desesperadamente necesitado de dinero, con el fin de evitar la cárcel por sus deudas, que asesinó a su amigo por interés económico y que había cubierto sus huellas al sabotear el examen post mortem. El jurado deliberó durante poco más de una hora antes de pronunciar un veredicto de culpabilidad. El juez Campbell dictó una sentencia de muerte, sin que hubiera alguna reacción por parte de Palmer. Se limitó a comentar: “Soy un hombre asesinado”.



El juez Campbell

Tras la condena, cambió el sentir popular hacia él y se organizaron reuniones para protestar por la forma en que se presentaron las pruebas médicas. El Ministro del Interior, sir George Grey, rechazó las peticiones de reapertura del caso. Los juerguistas que pensaban disfrutar del espectáculo de la ejecución, llenaron durante toda la noche los bares de la localidad. Al despuntar el alba del 14 de junio de 1856, se habían reunido más de treinta mil personas en las veintitrés plataformas y tribunas montadas frente al cadalso, cubierto con un paño negro. Afuera de la Prisión de Stafford, una buena vista se pagaba a una guinea. Ansiaban ver la ejecución pública por ahorcamiento de William Palmer, a manos del verdugo George Smith.







La celda de Palmer en la Prisión de Stafford


Justo antes de las 08:00 horas, empezó a sonar la campana de la prisión, y el condenado salió a escena. El reo subió los escalones del cadalso con franca desenvoltura, adoptando un aire casi garboso. La muchedumbre empezó a chillar, pero después se hizo el silencio, a la espera de las últimas palabras del condenado. Cuando subió al patíbulo, Palmer miró la trampilla y exclamó: “¿Seguro que es seguro?” El director de la cárcel le pidió a Palmer que confesara su culpabilidad antes del final, lo que resultó en el siguiente diálogo: "Cook no murió por estricnina". "Este no es momento para sutilezas. ¿Lo hiciste o no? ¿Mataste a Cook?" "El Presidente del Tribunal Supremo dictaminó que lo envenené con estricnina".



La ejecución de William Palmer

Después, Palmer ya no dijo nada. Todo lo que recibió la masa de curiosos fue un vistazo desatento del condenado; acto seguido se sumió con el capellán en un breve rezo. Le dio la mano al verdugo, sintió la cuerda en su cuello, cayó la trampilla, y su cuerpo quedó colgando sin vida. “¡Trampa! ¡Timo!”, gritaba la gente al ver que ya no asistirían a una desesperada y trágica lucha con la muerte. Después de que fue ahorcado, su madre exclamó: “¡Han ahorcado a mi santo Billy!” Se bajó el cadáver y lo metieron a la prisión. Allí se hizo un molde exacto de la cabeza del difunto. William Palmer fue enterrado al lado de la capilla de la prisión, en una fosa llena de cal viva.



La máscara mortuoria

Charles Dickens llamó a Palmer "el villano más grande que jamás se puso de pie en el Old Bailey". Edwin James, uno de los abogados de la acusación que contribuyó a ahorcar a Palmer, fue expulsado del colegio de abogados al cabo de cinco años, acusado de fraude masivo. James era por entonces miembro del Parlamento; consiguió escapar a Estados Unidos, dejando deudas por valor de 100,000 libras. En Nueva York reemprendió su carrera de abogado e incluso llegó a convertirse en un actor de cierta fama.



Los titulares sobre la ejecución

Una estatua de cera de Palmer siempre decoró la Cámara de los Horrores del Museo de Madame Tussaud en Londres. La enigmática sonrisa de la efigie traiciona la frialdad con que asesinó a amigos y parientes. Los rituales de la justicia británica apenas se modificaron en los cien años siguientes.



La estatua de cera de Palmer

Tres años después del juicio de Palmer en Old Bailey, en 1859, un jurado no tardó más de cuarenta minutos en condenar a otro médico que había cometido bigamia, casándose con una segunda mujer y asesinándola después para heredar su dinero. El doctor Thomas Smethurst era un personaje impopular. La gente quería verlo colgando de una soga; pero el examen post mortem no resultó concluyente. Diez testigos médicos afirmaron que la esposa había sido asesinada; otros siete se decantaron por la muerte natural. El juez se decidió por una componenda: Smethurst no llegó al cadalso, pero terminó en prisión.



Thomas Smethurst

El Medical Times objetó la decisión: “¿Es culpable el prisionero? Creemos que sí. ¿Fue demostrada su culpabilidad? ¡Evidentemente, no!” Importantes doctores y abogados solicitaron la puesta en libertad de Smethurst, o un nuevo proceso. Un famoso cirujano fue encargado de la reevaluación del caso y concluyó que el doctor no era culpable en función de las pruebas presentadas. El acusado fue puesto en libertad, se le volvió a arrestar por bigamia, y pasó un año en la cárcel. Tras salir de prisión desapareció de la vida pública.



BIBLIOGRAFÍA:









FILMOGRAFÍA:


12 comentarios:

Anónimo dijo...

Primer comentario!! Buen caso, aunque prefiero q sean más recientes. Saludos desde México ;)

Anónimo dijo...

Interesantisima historia. Más bien el rey de los envenenadores. Es triste ver que hoy día la gente no confía en nadie, culpa nuestra. Este Palmer mató a muchos y cercanos a el pero la confianza no le permitió a la gente relacionar pronto las muertes con este personaje. Me gustaría poder leer la historia de Dorancel o Dorangel Vargas, "El comegente". Saludos desde Barranquilla, Colombia. Marco Quintero.

Anónimo dijo...

Me encanta que a pesar de ser un historia de hace varios años, hay muchos detalles en la investigación. Definitivamente éste señor no sentía empatia por nadie, era el clásico sociopata que lo único que deseaba era dinero, egoísta desesperado. No entendí para qué meter la historia del bígamo, con la de Palmer era suficiente.

Anónimo dijo...

Madre mia , fue un empezar y no parar, un depredador, ya el motivo económico, parece una escusa..a me gustan todos los casos pero en especial los antiguos, mirando la época esos crímenes tienen otro halo d misterio, por la sociedad , los pocos recursos policiales, que hacían que pudieran resolverse entre otras cosas..por ejemplo la Dalia Negra, si hubiese ocurrido en nuestros dias probablemente hubiese sido resuelto.
Gracias por otra semana más. Saludos ES
Salem

Anónimo dijo...

zzzzzzzzzzz

Anónimo dijo...

la vida de este gordo era aburridisima pff y la gente que le conocia la maña de evenenar y ni asi se alejaba, se murieron por brutos-

Compañero anonimo la alta corrupcion de la sociedad no deja saber quienes son los verdaderos criminales por causa de un alto interes monetario. anda a que la Dalia por nada del mundo se resolveria ni en nuestros tiempos.

Ya empezaron los niñatos con su "primer comentario" bah... primero en la vida deberias de ser no en un foro y de paso se jactan de ello cual mero orgullo ja.

Necesita meterle mas corazon al blog ya se esta helando, se que en estos tiempos uno anda ocupado y mas por los problemas pero que hay que hacer las cosas con amor.

Saludos mi estimado autor, salud y victoria para vos.

Julio Valenzuela dijo...

Prefiero leer casos mas recientes, paso esta vez. Saludos...

Ampersand dijo...

Envenenadores ... un lado pudiera decirse "fino" del asesinato en cuanto a poner a funcionar el cerebro para cometer un homicidio, pero en su mayoría el interés de ese perfil de homicidas es el monetario .... todo por el "sucio dinero", pero seamos sinceros, es el factor que mueve al mundo, ni que decirlo .... buen trabajo ECS, saludos !!!!

Anónimo dijo...

Hola, me gusta mucho tu pagina, practicamente he leído todos los casos de unos 3 años a la fecha,

Lo unico que no me gusta es el nombre, por que lo busco en google, y luego me equivoco, y escribo escroto con sangra, y me salen imágenes que para que te cuento.

Anónimo dijo...

Jajjajaja jaja ja

Manuel Santiago dijo...

Qué lata dan los que comentan que no les gustó el caso porque son antigüitos. El crimen no empezó con Ted Bundy!

Si no les gusta, no escriban. Unos casos tienen 300 comentarios; otros, 6 o 7. No pasa nada.

Anónimo dijo...

Esta demasiado tonto el anonimo que dice que escribe escroto con sangra porque el o ella mism@ se delata que va y busca las imagenes, cuando pones en el buscador no te salen las imagenes...
Y si tanto le gustara como a mi lo tendria en favoritos o al escribir se autocompletaria -_-